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인지 과학으로 읽는 뇌와 마음의 작동 원리

『이것은 인간입니까』 엘리에저 J. 스턴버그 저자 인터뷰

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뇌를 향한 제 사랑과 열정을 함께 나누고 싶습니다. (2022.09.21)

엘리에저 J. 스턴버그 저자

뇌는 어떻게 의식을 만들어낼까? 인간처럼 스스로 학습하고 생각하는 기계가 있다면, 그 기계를 인간이라고 볼 수 있을까? 인간을 인간이게 하는 것은 무엇인가? 『이것은 인간입니까』는 철학과 신경 과학, 인지 과학을 넘나들며 뇌와 마음의 작용 원리를 파헤친 책이다. 의식에 관한 사건과 실험, 주장을 두루 살펴보며 현대 과학의 마지막 거대한 불가사의라 불리는 '인간의 의식'에 관한 흥미로운 대화를 선보이는 『이것은 인간입니까』는, 여전히 뜨거운 논쟁의 가장 핵심적인 자리에 독자를 내려놓는다.



먼저 자기소개 부탁드립니다.

매사추세츠주 보스턴 외곽에 있는 한 병원에서 신경과 과장을 맡고 있으며, 뇌 연구에 깊은 관심을 갖고 있습니다.

의학에도 여러 분야가 있는데요. 그 중에서도 신경 과학을 전공한 특별한 이유가 있을까요? 또, 뇌 연구를 통해 어떻게 의식과 의사 결정의 신비에 대한 답을 찾을 수 있을지 연구하셨는데, 이 분야에 관심을 갖고 연구하게 된 계기는 무엇인가요?

사람들이 행동하는 방식과 더불어 뇌의 변화가 그 행동에 미치는 영향에 흥미를 느껴 신경학을 공부하게 되었습니다. 뇌는 우리 몸에서 가장 신비로운 부분이자, 의식이나 자유 의지와 같이, 오래 전부터 이어져 내려온 철학적 수수께끼의 중심에 있으니까요.

『이것은 인간입니까』 겨우 열일곱 살에 쓰셨어요. 정말 놀라운데요, 어떻게 이 책을 쓰시게 되었나요?

처음에는 학교 수업의 작문 과제로 시작했습니다. 그러다 아버지가 출판사에 보내보라고 권유하셨고, 출판사에서 긍정적인 반응을 해주셔서 큰 용기를 얻었죠. 이걸 보면 긍정적인 말 몇 마디가 얼마나 큰 힘을 지니는지 알 수 있어요.

이 책의 주제는 '인간의 의식'인데요. 어떤 계기로 이 문제에 관심을 갖게 되셨는지 궁금합니다. 

인류가 마주한 가장 위대한 수수께끼 중 하나니까요. 대체 어떻게 유기물 조각들의 집합이 의식을 만들어낼 수 있을까요? 어린 시절, 사람들이 의식이 있는 기계를 만들려는 시도를 하고 있다는 기사를 읽고는 이 문제에 완전히 매료되어 버렸죠. 지금도 여전히 고민하고 있답니다.



『이것은 인간입니까』에서는 '우리를 인간답게 만드는 것은 무엇인가?'와 '우리를 기계와 다른 특별한 존재로 만드는 것은 무엇인가?'라는 질문에 대한 답을 찾기 위한 치열한 논쟁이 계속해서 이어지는데요. 이 문제를 탐구하는 것이 중요한 이유는 무엇인가요?

인간으로서 우리는 우리가 세상을 바꿀 수 있으며, 자신을 발전시키고, 윤리적으로 행동하며, 무엇보다도 스스로 의사 결정을 내리는 능력을 지니고 있다고 여기는 경향이 있습니다. 그런데 우리가 만약 기계라면, 우리도 자연이라는 거대한 바퀴의 한낱 작은 톱니에 지나지 않는다는 말이 됩니다. 이 책에서 저는 인간에게는 무언가 특별한 것이 있으며, 의식이 바로 그 특별함을 만드는 존재라는 생각을 탐구해보고자 했습니다. 

책에서 의식을 향한 여정이 인공 지능과 로봇 공학에도 적용된다고 쓰셨는데요. 현재 연구가 어떻게 진행되고 있는지 궁금합니다. 

만약, 의식이 이진법적인 과정으로 환원된다면 의식이 있는 기계를 만드는 것도 가능해지겠죠. 그런 일이 현실화된다면 역사상 무엇과도 비할 수 없는 엄청난 혁신일 것이며, 좋은 쪽으로도 나쁜 쪽으로도 믿을 수 없을 만큼 어마어마한 파문이 일겁니다.

독자들이 『이것은 인간입니까』를 통해 전하고 싶은 메시지는 무엇인가요? 

무엇보다도 뇌를 향한 제 사랑과 열정을 함께 나누고 싶습니다.



*엘리에저 J. 스턴버그(Eliezer J. Sternberg)

미국 예일 뉴헤이븐 병원의 신경 의학자이자 신경 과학자. 과학 전문 작가로도 활동하고 있다. 신경 과학과 철학을 전공했으며, 뇌 연구를 통해 의식과 의사 결정 등의 인지 과정이 이루어지는 기제를 탐구한다. <워싱턴 포스트>, <파이낸셜 리뷰>, <월스트리트 저널>, <뉴욕 포스트> 등 다수 매체에 칼럼을 기고했으며, 『뇌가 지어낸 모든 세계』를 통해 국내에 소개되었다.




이것은 인간입니까
이것은 인간입니까
엘리에저 J. 스턴버그 저 | 이한나 역
심심



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